A Nassau grouper site in the Mexican Caribbean: revisited 18 years later

By Alfonso Aguilar-Perera

In the mid 1980s, I heard for the very first time about an astonishing event taking place off Mahahual, in the Quintana Roo’s coast, Southern Mexican Caribbean. A friend of mine described it as “a spectacular and massive grouper event”. Later, I decided to find for myself, in the scientific literature, descriptions of that event. I found the paper of A.K. Craig (1969), where he described the Nassau grouper annual reproductive migrations off Belize, and he mentioned about a “grouper run” off Quintana Roo, Mexico. In 1989, I began my own annual migration to Mahahual to find what was considered a traditional aggregation site for the Nassau grouper. Veteran fishers helped me identify the site they used to name the “pesquero del mero” (‘grouper fishery’ in English). I documented this incredible event: thousands of 20-pound Nassau groupers aggregated in a less than a half-hectare area. I monitored the event for the following six years, until the aggregation stopped forming in 1996. In 1997 I moved abroad for graduate studies in the University of Puerto Rico.

Mahahual, in the Mexican Caribbean.

Mahahual, in the Mexican Caribbean.

Returning to Mexico, in 2005, I had no opportunity to return to Mahahual to revisit the Nassau grouper site to look for evidence of recovery. In fact, over the last 18 years nobody has monitored the aggregation to know if the fishing ban was helpful. Now, in 2013, I am finally returning for the January full moon, supposedly to be the best moon in terms of the magnitude of the aggregation. Unfortunately, Day 1 2013 at Mahahual received me with bad weather — a very rainy day — that prevented me reaching the aggregation site even though it is not far from the coast. Hopefully, winds and rain will die down for tomorrow. If so, I will jump into the water to take a look at the site after 18 years.

Un sitio del mero en el Caribe Mexicano: revisado después de 18 años

En los 1980s, escuché por vez primera sobre un evento sorprendente que tiene lugar en Mahahual, en la costa de Quintana Roo, en el Caribe Mexicano. Un amigo lo describió como “un evento masivo y espectacular de meros”. Después, decidí buscar descripciones del evento en la literatura científica y encontré el trabajo de A.K. Craig (1969) quien describió migraciones del mero del Caribe frente a Belice y mencionó sobre la migración en Quintana Roo, México. En 1989, inició mi propia migración anual hacia Mahahual para encontrar lo que era considerado un sitio tradicional de agrupación del mero del Caribe. Pescadores veteranos me ayudaron a identificar el sitio que ellos solían llamar “pesquero del mero”. Documenté tan increíble evento: miles de meros de 8 kilos agrupados en un sitio menor a media hectárea. Registré el evento durante los siguientes seis años, hasta que la agrupación dejó de formarse en 1996. Después, me mudé fuera de México en búsqueda de mis  estudios graduados en la Universidad de Puerto Rico.

A mi retorno a México, en 2005, no tuve oportunidad de volver a Mahahual para revisar el sitio del mero del Caribe y encontrar evidencias de recuperación. De hecho, después de 18 años nadie ha monitoreado la agrupación para saber si la veda pesquera fue útil. Ahora, en 2013, he regresado finalmente. Desafortunadamente, durante el Día 1 de 2013 Mahahual me recibió con mal tiempo -un día sumamente lluvioso- que evitó que saliera hacia el sitio de agrupación. Espero que los vientos y lluvia cesen mañana, y entonces me sumergiré en el agua para dar un vistazo al sito después de 18 años.

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