Groupers from Naiqoro Passage, Kadavu Islands, Fiji -Part 4/Meros del Pasaje Naiqoro, Islaas Kadavu, Fiji -Parte 4

By Yvonee Sadovy de Mitcheson

The last few days of the project were very interesting. Two nights before full moon in mid August and we are seeing more and more fat females, some very large animals, full of eggs, on site. Our previous work at Naiqoro Passage suggests that spawning was imminent and so we plan for both morning and afternoon dives.

Tricky tides preclude dawn and dusk dives which I am also reluctant to try again following a rather scary dusk dive a few years ago in which I was almost swept out to sea at dusk had it not been for our watchful boatman. Our counts of camouflage grouper have reached almost 300 fish, a little more than in previous years. We are still seeing tagged fish at marked territory sites so we know that at least some fish stay for extended periods in the same locations.

The weather has finally broken and the days are fantastic; flat calm waters, sun and blue skies. Everyone’s spirits have lifted and we are excited about what we might see over the next few days. And then we have our most memorable dive yet, one day before the full moon, and a dive for which I will probably forever regret not taking my camera. We had a regular fish count to conduct and I always find having a camera with me a distraction (I would rather take potos than count), so like a good girl, I leave it behind…luckily the gentlemen are not quite so conscientious.

Camouflage grouper moving together into the lagoon (Meros camuflaje moviéndose juntos hacia la laguna). Photo by Stan Shea.

The water visibility was clear, the current comfortably slack and one of the first things I saw were two tagged males fighting each other….that settles which sex those two fish are at least – we had been wondering!! We all noticed (when we discuss the diver later) that there were more fish closer to the channel mouth than usual and fewer where they were normally most concentrated. We entered the reef passage at the end of the dive to start our safety stop and Allen (To) suddenly notices what can only be described as a school of camouflage grouper, clearly and quickly moving together into the lagoon.

We had never seen grouper behave like this before. There are some 30-40 fish at any one time streaming along very closely together at about 10 m depth along a near vertical wall. I am surprised to see many smaller individuals among them; 30 cm or so and below the known average size of sexual maturation for the species. Luckily Allen got some video footage and Stan (Shea) some photos of the event. An exciting ‘first’ for all of us, and a sure indication of the end of the aggregation this month and the return of fish to their lagoon habitat. Oh, and did I mention the manta ray that cruised right by us that same day, evidently a rare sighting in the passage? The next day the study site was almost empty, just 8 camouflage grouper in all. Now it is time to take our results to the local communities.

Los últimos pocos días del proyecto fueron interesantes. Dos noches antes de luna llena, a mediados de Agosto, vimos en el sitio más y más hembras robustas, algunas muy grandes. Nuestro trabajo previo en el Pasaje Naiqoro sugiere que el desove fue inminente por lo que planeamos buceos tanto por la mañana como la tarde

Las mareas obstaculizan los buceos nocturnos, los cuales no me agradan mucho debido a un buceo nocturno aterrador hace años en el que fui arrastrada; pero afortunadamente fuí avistada por nuestro botero. Los conteos de meros camuflaje alcanzaron 300 peces; un poco más que años previos. Aún pudimos ver peces marcados en territorios seleccionados, por lo que sabemos que al menos algunos peces permanecen por períodos extendidos en las mismas localidades.

El clima finalmente mejoró y los días son fantásticos; aguas calmadas, sol y cielo azul. El ánimo de cada uno de nosotros se había levantado y estábamos emocionados por lo que veríamos los días subsecuentes. Y entonces, tuvimos nuestro buceo memorable, un día antes de la luna llena, y el buceo del que me lamentaré por siempre dado que no llevé mi cámara. Tuvimos un conteo regular de peces y siempre me pareció que llevar la cámara era una distracción (hubiera estado tomando fotos en lugar de contar), por lo que como buena chica, la olvidé…..afortunadamente los caballeros no son tan conscientes.

La visibilidad del agua era clara, la corriente confortable y una de las primeras cosas que vi fueron dos meros macho marcados peleándose….lo que establece el sexo del pez al menos –lo que nos estábamos preguntando!! Todos notamos (cuando discutimos después del buceo) que había peces más cercanos a la boca del canal de lo usual y muy pocos donde usualmente se concentraban. Entramos por el pasaje arrecifal al final del buceo e iniciamos nuestra parada de seguridad y entonces Allen (To) súbitamente se percató lo que solamente puede ser descrito como un cardumen de meros camuflaje moviéndose rápidamente hacia la laguna.

Nunca antes habíamos visto meros comportarse así antes. Había de 30 a 40 meros nadando muy juntos a 10 m de profundidad a lo largo de la pared vertical. Estaba sorprendida de ver algunos meros pequeños entre ellos de 30 cm y debajo de la talla promedio de madurez sexual. Afortunadamente, Allen obtuvo un video y Stan (Shea) tomó algunas fotos del evento.  Un emocionante “primicia” para todos nosotros y una indicación clara del final de la agrupación este mes y el retorno de los peces a su hábitat de la laguna. Oh! y menciono también la manta raya que cruzó frente a nosotros ese mismo día, evidentemente ¿un avistamiento raro en el pasaje? El siguiente día el sitio de estudio estaba vacío, solamente 8 meros camuflaje en total. Ahora, es momento de llevar nuestros resultados a las comunidades locales.

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