Groupers from the Naiqoro Passage, Kadavu Islands, Fiji –Part 3/Meros del Pasaje Naiqoro, Islas Kadavu, Fiji –Parte 3

By Yvonne Sadovy de Mitcheson

Well, the bad weather continued. Evidently we were in the midst of an exceptionally long grey, wet and windy period. A dampener to the spirit but the fish keep coming in and every dive is interesting. Many of the tagged fish remain faithfully near sites we have temporarily marked on the reef and seem to defend them against other males (or at least against fish that are not obvious females). During one daily survey, I see two tagged fish fighting each other; so that answers the question of sex for at least two of them – both large healthy males!

Female camouflage grouper full of hydrated eggs 1 or 2 days before spawning/Mero camuflaje lleno de óvulos hidratados. Photo by Allen To

As we approach the full moon of August 13th, we finally start to see obvious females. Their bellies are visibly swollen. Whether they are now just moving onto the site or hydration of eggs started in animals already present in the aggregation area is not clear (I suspect the former), but a small proportion of the fish we now see are very clearly ready to spawn soon. The females are inactive, sheltering under coral and looking decidedly uncomfortable as they roll around on their big mass of eggs. Males passing their hiding places shiver along the length of their body in courtship, and then pass on to repel yet another nearby male rival.

 

Two males fight for access to females - often males on site show obvious signs of battle with tattered caudal fins and scrapes along the body. Dos machos pelean por acceso a las hembras – a menudo los machos muestran señas de batalla con aletas caudales andrajosas y cicatrices en el cuerpo. Photo by Eric Clua.

When they joust, the males either stand-off from each other face to face, or align themselves side by side and rotate in a tight tense circle, changing colour from light to dark and back again until one of them gives up the fight and swims away. The temperature seems to be cooler, about 25 degrees – it will be interesting to see whether spawning occurs at a temperature low, as we suspect. I am itching to pull the temperature gauges.

Plectropomus laevis in colour pattern of large probable male patrolling in a spawning aggregationof about 20 conspecifics. Smaller fish are dark-coloured. Plectropomus laevis en patrón decoloración de macho patrullando en la agrupación de desove de cerca de 20 meros. Los peces pequeños son de coloración oscura.

 

Fish numbers for camouflage grouper are about 290, more than we have seen in any other year at Naiqoro Passage, with almost all concentrated on one side of Naiqoro Passage. It is interesting to see the different distribution of species either side of this outer reef channel. Camouflage grouper largely to the north, brown-marbled grouper and, now, black-saddled coralgrouper, Plectropomus laevis, concentrated within a small area and depth range to the south. The different spatial distribution of these three species highlights the importance of conducting surveys that encompass an entire aggregation area. It is the first aggregation of black-saddled coralgrouper I have seen. The large males are spread out and patrolling a sandy area just below our transect on the reef dropoff wearing a striking black and white colour pattern. I am very curious to see how numbers progress; there are now twenty or so. Ok, time to prepare for the next dive!

Pues, el clima malo siguió. Evidentemente, estábamos en el medio de un gran período gris, húmedo y ventoso. Un desánimo, pero los peces seguían llegando y cada buceo era más interesante. Varios de los peces permanecían cerca de los sitios que estábamos marcando temporalmente en el arrecife y parecían defenderse de otros peces machos (o al menos contra otros peces que no eran hembras). Durante un día de muestreo, pude ver dos peces marcados que peleaban; por lo que respondió a mi pregunta sobre el sexo para al menos dos de ellos –hembras grandes las dos!

Cerca de la luna llena de Agosto 13 finalmente empezamos a ver hembras más evidentes. Sus estómagos estaban visiblemente distendidos. No es claro si empezaban a tener los óvulos hidratados antes de llegar al sitio o una vez en el sitio (sospecho que antes), pero una parte pequeña de los peces que veo claramente están listos para desovar. Las hembras están inactivas refugiándose bajo corales y mostrándose inquietas a medida que se mueven. Los machos se pasean por sus sitios de refugio arqueando sus cuerpo durante el cortejo y entonces repeliendo cualquier llegada de otro macho.

Cuando los machos se enfrentan ya sea que se encaren frente a frente o queden alineados de lado y hagan círculos cambiando de coloración de claro hacia oscuro y viceversa hasta pelear y luego alejarse. La temperatura parece ser más fría, cerca de 25 grados –será interesante ver si el desove se da a temperatura baja, como sospechamos. Tengo interés en saber el registro de los indicadores de temperatura.

El número de meros camuflaje aumenta a 290, más de lo que hemos visto cualquier otro año en el Pasaje Naiqoro. Es interesante ver la distribución diferente de especies a cada lado de este canal exterior del arrecife. Los meros camuflaje principalmente en el norte, el mero marmoleado café y, ahora el mero de coral de mancha negra, Plectropomus laevis, concentrados dentro de un área pequeña y profunda hacia el sur. La distribución espacial diferente de estas tres especies destaca la importancia de realizar muestreos que incluyan el área entera de agrupación. Es la primera agrupación del mero de coral de mancha negra que he visto. Los machos grandes, con una coloración negra y blanquiza, están diseminados y patrullan áreas arenosas debajo de nuestro transecto en la pendiente arrecifal. Estoy interesada en ver cómo aumenta el número de meros; ahora hay cerca de veinte. Ok, ahora es tiempo para preparar el buceo siguiente!

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