Groupers from the Naiqoro Passage, Kadavu Island, Fiji, finally revealed -Part 2/Los meros del pasaje Naiqoro, Kadavu, Fiji, avistados finalmente -Parte 2

By Yvonne Sadovy de Mitcheson

We finally get into a diving routine and manage to do counts almost every day. But the conditions are so changeable that each morning I wonder whether we will be able to get out to Naiqoro Passage to do our work. The winds are strong and the Passage is very exposed so sometimes it is too dangerous for the narrow boats to pick up divers. Or, the unpredictable currents are screaming so fast we have to wait half a day until they calm down. Or, the dive compressor breaks down, or the driver of the boat does not turn up. By the time I get in the water to do each survey, the three divers lined up to do their underwater counts of groupers across the full breadth of the aggregation site, and with the current heading in the right direction, I am happy. Counting is the easy part!!

Rick Nemeth fishing for camouflage grouper/Rick Nemeth pescando meros camuflaje

Numbers of camouflage grouper, Epinephelus polyphekadion, increase daily, there are now about 260, up from 160 about a week ago, and approximately 100 brown-marbled grouper, E. fuscoguttatus. There is still a week until full moon, when E. polyphekadion are known to spawn according to studies at other sites. However we don’t know when spawning will occur at Naiqoro; water temperature is quite a bit lower here than at other studied sites and it is winter and at a yearly temperature low. The brown-marbled grouper are very large, limited to just a small area of the study site, largely separate from the camouflage grouper, and lumber around over open substrate, charging at each other and changing colour dramatically from dark to light and back again

camouflage grouper, tagged two years ago, which returned to the original tagging site in the spawning aggregation/un mero camuflaje, marcado hace dos años, que retornó al sitio original de marcaje en la agrupación de desove

camouflage grouper, tagged two years ago, which returned to the original tagging site in the spawning aggregation/ un mero camuflaje, marcado hace dos años, que retornó al sitio original de marcaje en la agrupación de desove

We have had some very interesting results from tagging fish. Two years ago we used some new external tags designed by Dr. Michael Domeier. The tags have an extra strong anchor and reinforced spine. We tagged almost 40 fish. Five have now been recaptured by fishers from local communities at distances up to 15 km from the study site. A further 7 have been seen at the study site both last year and this year. Not only is the retention rate of Michael’s tag design very good, but the observations both last year and this year show that some fish return to the same location in the aggregation site for at least a couple ofyears; highly consistent behaviour. Acoustic tagging last year in the same area by Dr. Rick Nemeth shows that at least one fish remained resident for at least 4 months after spawning, but other observations suggest that most fish depart the spawning site. Praying for no wind and plenty of sun tomorrow!

 Finalmente, conseguimos tener la rutina de buceo y hacer los conteos de peces diariamente. No obstante, las condiciones son tan cambiantes que cada mañana me preguntaba si podríamos salir hacia el Pasaje Naiqoro para hacer nuestro trabajo. Los vientos son tan fuertes y el pasaje tan expuesto que es muy peligroso para las embarcaciones poder levantar buzos del agua, o las corrientes marinas son tan fuertes que es necesario esperar medio día para que calmen, o el compresor de buceo se rompe, o el motor de la embarcación no enciende. Al momento que consigo estar en el agua, los tres buzos están alineados para hacer sus conteos de meros a lo largo del sitio de agrupación y con la corriente fluyendo en la dirección correcta. Estoy contenta ya que contar es la parte fácil.

Las cantidades del mero camuflaje, Epinephelus polyphekadion, incrementan diariamente; hay cerca de 260 ahora casi 160 hace una semana y cerca de 100 meros marmoleados café, E. Fuscogutatus. Aún falta una semana para la luna llena cuando E. polyphekadion se supone deben desovar en otros sitios según estudios. Sin embargo, no sabemos cuándo ocurrirá el desove en Naiqoro; la temperatura del agua es un poco más baja aquí que en otros sitios estudiados y es invierno con una temperatura anual baja. Los meros marmoleados café son bastante grandes y se ubican en áreas pequeñas del sitio estudiado, separados de los meros camuflaje y moviéndose sobre el sustrato y embistiéndose entre ellos, cambiando de coloración de oscuro a pálido y viceversa.

Hemos tenido resultados muy interesantes del marcaje de peces. Hace dos años usamos marcajes externos nuevos diseñados por el Dr. Michael Domeier. Las marcas tienen un anclaje extra y una base reforzada. Marcamos cerca de 40 peces. Cinco han sido recapturados por los pescadores de comunidades locales a distancias de 15 km del sitio de estudio. Al menos 7 han sido avistados en el sitio de estudio tanto el año pasado como el actual. No solamente la tasa de retención de las marcas diseñadas por Michael son buenas sino también las observaciones de ambos años muestran que algunos peces retornan a la misma localidad del sitio de agrupación  por al menos un par de años; un comportamiento muy consistente. El marcaje acústico del año pasado hecho por el Dr. Rick Nemeth en el mismo sitio muestra que al menos un pez permaneció como residente por al menos 4 meses después del desove, pero otras observaciones sugieren que la mayoría de los peces se van del sito de desove. Para mañana, estamos rezando por que no haya viento, pero sí mucho sol!

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