Fish Spawning Aggregations from the Naiqoro Passage, Kadavu Island, Fiji -Part 1/Las Agrupaciones de Desove de Peces en el Pasaje Naiqoro, Kadavu Island, Fiji -Parte 1

By Yvonne Sadovy de Mitcheson

This is my first attempt at a BLOG of our annual research trip to Fiji. Lots of people ask me about it, so I thought I would share a little of our adventures, frustrations, triumphs and discoveries this summer; a taste of the trials and tribulations of field research.

First of all, a little background; since 2003 SCRFA has been working in Fiji.Initially, we had a discovery phase during which we conducted interviews around the country in coastal communities to determine what was known about spawning aggregations. Briefly, it was clear that fishermen knew of many, some were not yet fished at all while and declines in catch rates at the better known and more accessible, aggregation sites had been noted over the last decade.

The current phase of our work focuses on one aggregation, probably one of the best known in the country, at Naiqoro Passage, Kaadavu Island. It is in a protected area and divers pay a levy to dive there, which then goes to the village that cares for it. It is in a reef passage close to shore and accessible from a small resort from where we are working, Waisalima. There is a nice dive facility there.

This year is my fourth visit, the first was to check out the site as a potential study area, and now I am starting a third year of data collection. Despite the easy access from the little resort, studying Naiqoro is a daily challenge. We have permission from the community that has the site in its area of marine tenure – its ‘qoliqoli’. Our biggest challenges are the weather, the exposed nature of the site (we dive along the outside reef) and the unpredictability of the tides and currents that sometimes stream through the passage and along our study sites. We also have to watch our depth since the edges of the aggregation are deeper than we can go and still have enough time to complete our surveys. At least we can see the aggregation edge from a safer, shallower depth. Like most things in life, the survey protocol is a compromise but the site is small enough that we can survey it all

Expert dive guide and fisherman, Masau, with our boat captain helping to catch and process fish for tagging. This process will help us to know the fish movements in the aggregation site.

Our aims are necessarily simple; to describe the timing and locations of the different species that aggregate there, to document the numbers and species of groupers that gather and how these change over time during the spawning season. The purpose of understanding this site is to provide detailed information that will help to focus enforcement action, establish a baseline against which to compare possible changes over time, look at catchment area for the camouflage grouper, Epinephelus polyphekadion, by tagging and recapturing fish. We are also monitoring temperature throughout the year. We hope to estimate the value of a healthy aggregation for the local fishery and train others locally in monitoring and understanding aggregations. We also use the study to raise awareness about aggregations in Kadavu’s communities and discuss why they are important. We work closely with the Fisheries Research Division of the Fiji government.

So, 2011, another study period in Fiji in July and August-the spawning months we established through earlier interviews. I arrive at Waisalima on a Tuesday and it is not until Friday that the wind has dropped enough to be able to go out to the study site. I am very anxious to know what I will find and am kicking my heels to get out. Naiqoro is popular with recreational divers who report seeing lots of large fish recently so I am really curious to know what we will find; every dive is different. And, interestingly, and frustratingly, Naiqoro does not seem to follow the pattern of other grouper aggregation sites elsewhere in the region, so it is hard to predict aggregation timing.

Friday, we finally are able to dive. I am here with Dr. Rick Nemeth (University of the Virgin Islands) and William Donaldson (ex of NOAA, USA). Other team members will arrive later. The wind has finally dropped. We speed out to the site, excited to finally be getting wet. There are lots of very active groupers on site chasing each other around so the aggregation has started and the diving is very interesting, we can see that things are building to the spawning time. There are quite a few reef sharks too, mainly white tips but a few grey reef sharks – more than I remember seeing last year. We survey the fish and look for the temperature gauges installed a couple of years ago. After much searching, I suddenly see the outline of a manmade object, the little temperature gauge, swaying on its firm attachment, a cable tie, almost hidden in the chaos of the colours of the reef. Other than its unmistakable shape, it is indistinguishable from the corals, completely overgrown with coloured coralline algae, corals and other marine life. Next, of course, is to see if it is working. I hold the gauge and gently scrape away the algae at its end, the window through which it is possible to see a small light. If this flashes red, the device is still operating. And it is flashing!! Wonderful. We find two more, also working. Now I cannot wait to download the data. Fish aggregation and spawning seem to be closely related to temperature changes and the hope is that the gauges will help us to understand such possible relationships better. There are almost 200 camouflage grouper and 100 brown-marbled grouper (E. fuscoguttatus) – the latter enormous animals chasing each other around and changing their colours from dark to light and back again. They are clearly in a mating frame of mind. Fantastic to see so much activity underwater.

We return tired and cold to Waisalima….happy to be diving once again and to see  so much happening on site. I wonder what tomorrow will bring!!

Este es mi primer intento de poner en un BLOG nuestro viaje anual de investigación a Fiji. Mucha gente me ha preguntado sobre el viaje, por lo que pensé que sería conveniente compartir un poco de nuestras aventuras, frustraciones, triunfos y descubrimientos este verano; una muestra de los intentos y tribulaciones del trabajo de campo.

Primero que nada, un poco de trasfondo; desde 2003, SCRFA ha estado trabajando en Fiji. Inicialmente, tuvimos una fase de descubrimiento durante la cual realizamos entrevistas por el país en comunidades costeras para determinar lo que se sabía sobre agrupaciones de desove. En poco tiempo, era claro que los pescadores conocían sobre algunas que aún no eran pescadas completamente y sobre disminuciones en capturas en los sitios de agrupación mejor conocidos y más accesibles que habían sido detectados en la última década

La fase actual de nuestro trabajo se centra en una agrupación, probablemente una de las mejor conocidas en el país, en el Pasaje Naiqoro, Isla Kaadavu. Es en un área protegida donde los buzos pagan un derecho para bucear ahí que se va hacia la villa que la protege. Es en un pasaje arrecifal cerca de la costa y accesible desde un pequeño “resort” desde donde estamos trabajando, Waisalima. Tienen un excelente servicio de buceo ahí.

Este año es mi cuarta visita. La primera fue para checar el sitio como área de estudio potencial, y ahora estoy iniciando el tercer año de recolecta de datos.

Buzo experto y pescador, Masau, con nuestro capitán de la lancha ayudando a capturar y procesar los peces para marcaje. Este proceso nos permitirá conocer el desplazamiento de los peces en el sitio de agrupación.

A pesar del fácil acceso desde el pequeño “resort”, estudiar Naiqoro es un desafío diario. Tenemos permiso de la comunidad que tiene el sitio en su área de protección marina –su “qoliqoli”. Nuestros desafíos más grandes son el clima, la exposición natural del sitio (buceamos a lo largo del arrecife exterior) y lo impredecible de las mareas y corrientes que algunas veces fluyen a través del pasaje y a lo  largo de nuestros sitios de estudio. Tenemos también que cuidar nuestra profundidad puesto que los bordes de la agrupación son más profundos de lo que podemos ir y apenas tenemos suficiente tiempo para completar nuestras incursiones. Al menos, podemos ver el borde de la agrupación desde una profundidad más somera y segura. Al igual que muchas de las cosas de la vida, el protocolo es un compromiso  pero el sitio es suficientemente pequeño que podemos inspeccionarlo todo.

Nuestros objetivos son simples; describir la sincronización y ubicación de varias especies que se agrupan ahí, documentar el número y especies de meros que se agrupan y cómo estos cambian a lo largo del tiempo durante la época de reproducción. El propósito de entender lo que ocurre en este sitio es proveer información detallada que nos ayudará a concentrar mecanismos de ejecución, establecer una línea base con la que se compare posibles cambios en el tiempo, vigilar el área de captura para el mero “camuflaje”, Epinephelus polyphekadion por medio de marcaje y recaptura. También estamos monitoreando la temperatura a lo largo del año. Esperamos estimar el valor de agrupaciones saludables para la pesquería local y entrenar a personal para monitorear y entender las agrupaciones. También usamos el estudio para llamar la atención sobre las agrupaciones en las comunidades de Kadavu y discutir su importancia. Trabajamos junto con la División de Investigación Pesquera del gobierno de Fiji

Por tanto, 2011 es otro período de estudio de Fiji en Julio y Agosto –los meses de desove que establecimos a través de entrevistas previas. Llegué a Waisalima en martes y no es hasta el viernes que el viento disminuyó lo suficiente para salir hacia el sitio de estudio. Estoy muy ansiosa por saber qué encontraré y estoy pateándome los talones para salir. Naiqoro es popular entre los buzos recreativos quienes aseguran haber visto muchos peces grandes recientemente por lo que estoy interesada en saber lo que encontraremos; cada buceo es distinto. Y, de manera interesante, y frustrante, Naiqoro no parece seguir un patrón parecido a los otros sitios de agrupación en la región, por lo que es difícil predecir la sincronización de la agrupación.

Viernes, finalmente vamos de buceo. Estoy aquí con el Dr. Rick Nemeth (University of the Virgin Islands) y William Donaldson (ex de NOAA, USA). Otros miembros del equipo llegarán después. El viento finalmente amainó. Nos encaminamos al sitio emocionados por hacer la primera inmersión.  Ahí, hay muchos meros activos persiguiéndose entre ellos alrededor, por lo que la agrupación ha iniciado y el buceo es muy interesante, podemos ver que las cosas crecen a medida que pasa el tiempo. Hay algunos tiburones también, principalmente “puntas blancas” pero también tiburones grises de arrecife –más de los que recuerde haber visto el año pasado. Inspeccionamos los peces y miramos la temperatura en los indicadores instalados par de años atrás. Después de mucha búsqueda, repentinamente veo la silueta de un objeto hecho por el ser humano, un indicador de temperatura pequeño balanceándose en su anclaje firme, un cable casi oculto entre la coloración del arrecife. Otro de forma inconfundible es indistinguible entre los corales y tiene varios con crecimientos de algas, corales y otra vida marina.

Después, por supuesto, verificamos si funcionaban. Sujeté el indicador y limpié de algas sus costados y la ventana para verificar la luz roja denotando su funcionamiento apropiado. Y así fue, Maravilloso. Encontramos dos más, también funcionando. Ahora, no puedo esperar descargar los datos. Las agrupaciones de peces y su desove parecen estar cercanamente relacionadas a los cambios de temperatura y la esperanza es que los indicadores nos ayuden a entender mejor estas relaciones. Hay cerca de 200 meros “camuflaje” y 100 meros “marmoleados” (E. Fuscoguttatus) – estos últimos animales persiguiéndose entre ellos  y cambiando sus coloraciones de oscuro a claro y viceversa. Estos peces se encuentran en apareamiento. Fantástico mirar tanta actividad submarina.

Retornamos cansados y friolentos a Waisalima….felices de bucear una vez más y mirar tantos hallazgos en el sitio. Me pregunto lo que traerá mañana!

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